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Qué es el mal de altura y cómo evitarlo

El mal de altura es un conocido enemigo de alpinistas y montañeros, pero cualquier viajero que visite países como Perú, Bolivia o Nepal tendrá que enfrentarse a él.
mal de altura
Índice de contenidos

¿Qué es el mal de altura? ¿Cómo evitarlo? ¿Puedo hacer el Salkantay Trek después de 1 día de aclimatación en Cuzco?

Spoiler: No.

Mucha gente nos ha hecho estas y otras preguntas, especialmente en los artículos de senderismo en Perú, y hemos detectado cierto nivel de pasotismo, como si el mal de altura fuera un dolorcillo de cabeza de nada. Poca broma: el mal de altura puede joderte el viaje.

Vaya por delante que no somos médicos, solo personas que se han documentado concienzudamente porque que a veces subimos montañas y ahora mismo morir nos viene regular.

Lo que sí somos es muy salaos, así que nos hemos currado esta guía sobre el mal de altura traducida al cristiano para que no sea un tostón horrible y que te la leas:

mal de altura seguro de viajes

Qué es el mal de altura

El mal de altura o soroche, como lo llaman en Perú, es el nombre coloquial que usamos para referirnos al mal agudo de montaña (MAM). No se trata de una enfermedad, sino de un conjunto de trastornos que sufre el cuerpo al encontrarse a gran altitud sobre el nivel del mar.

Aunque el mal de altura engloba otros factores como el descenso de la temperatura y el aumento de la radiación UV, vamos a centrarnos en lo que todos conocemos como mal de altura: ese chungo que te da cuando falta de oxígeno.

Los primeros síntomas del mal de altura suelen ser:

  1. Fatiga
  2. Dolor de cabeza
  3. Mareos
  4. Insomnio
  5. Falta de apetito
  6. Vómitos
  7. Ganas de morir

Eso lo tengo yo todos los domingos – Pensó ella

Efectivamente, los primeros signos de mal de altura se parecen a una resaca de Jagger. Así que mejor si no bebas, no vaya a ser que los confundas y la liemos.

Kora Trail, China

A qué altura empieza el mal de altura

Los síntomas del mal de altura suelen aparecer entre las 4 y 8 horas después de haber iniciado un ascenso por encima de los 3.000 msnm, pero esto no depende solo de la altura, sino también de la velocidad de ascenso. Por ejemplo, en la ruta del Cañón del Colca, en Perú, hay un tramo en el que asciendes de los 2.200 a los 3.200 msnm del tirón. Ahí te puede dar un chungo de los guapos y apenas has superado los 3.000 metros.

La saturación del oxígeno en la sangre se reduce drásticamente a partir de los 2.100 msnm y sigue disminuyendo según ascendemos. Se conoce como «zona de la muerte» a la que supera los 8.000 msnm.

Si quieres un consejo, yo intentaría mantenerme a una distancia prudencial de todo aquello susceptible de apellidarse «de la muerte», ya sea el pico de una montaña, un tren en la India o un tigre de bengala.

que es el mal de altura
Paso Palomani a 5.200 msnm

Causas del mal de altura

El mal de altura no diferencia edad, sexo, raza o religión. Tampoco diferencia entre gente que sube vídeos a Tik-Tok marcando bíceps en el gimnasio y seres humanos normales. Lo sufren hasta los montañeros experimentados.

Digo esto porque a veces nos escriben personas convencidas de poder hacer el Ausangate Trek sin problemas porque hacen body pump. Error. Puedes ser un maromo con los brazos de Thor y pasarlo fatal mientras tu novia de 1,6 metros, a la que llamaremos Elsa Pataky, está tan pancha.

Esto es lo que pasa en tu cuerpo cuando está en altura. 👇

¿Disminuye la concentración de oxígeno con la altura?

No.

Bueno, disminuye a partir de los 15.000 msnm aproximadamente, pero ahí estarías flotando en la estratosfera y el menor de tus problemas sería el mal de altura.

La concentración de oxígeno es la misma en la cima del Aconcagua que en la playa de Benidorm: un maravilloso 20,9%. Lo que disminuye es la densidad y la presión atmosférica.

¿Qué le pasa a tu cuerpo con la altura?

Esa baja presión y densidad atmosférica dificultan la difusión de gases entre los alvéolos y la sangre de los capilares pulmonares.

Es decir, a tus pulmones les cuesta más pasar el oxígeno a la sangre porque las moléculas de aire están muy dispersas. Como cuando hay 2 moscas en el salón y te cuesta Dios y ayuda que salgan por la ventana. Si hubiera una densidad de 850 moscas, tu casa sería un puto asco, pero a poco que levantes un brazo echas a 200.

Conclusión: por muy fuerte que sea Thor y por muy grande que sea su martillo (no es una metáfora, que sé lo que estás pensando), a sus alveolos les va a costar lo mismo pasar el oxígeno a la sangre que a los de Elsa Pataky.

Provincia de Ladakh, India

Síntomas de mal de altura

Como en cada respiración llega menos oxígeno a la sangre, también se reparte menos a todos los tejidos, lo que se conoce como hipoxia.

Síntomas del mal de altura más comunes

El cuerpo necesita realizar un sobresfuerzo para conseguir oxígeno y esto genera los primeros síntomas:

  • El dolor de cabeza es el síntoma más frecuente.
  • La fatiga también es común, siempre que no sea exagerada.
  • Falta de apetito, pero sin nauseas.
  • Disminución de la diuresis. Hablando llano, hacer poco pis.
  • Trastornos del sueño como somnolencia, insomnio o despertar bruscamente con sensación de ahogo.

Estos son los síntomas menos graves del mal de altura, siempre y cuando se manifiesten con poca intensidad y de manera pasajera. Si no cesan en 24-48 horas con reposo, hidratación y analgésicos, hay que descender inmediatamente.

Síntomas del mal de altura preocupantes

Síntomas que aún no son muy graves, pero que pueden empezar a serlo si los ignoras:

  • Nauseas y vómitos
  • Dificultad respiratoria, incluso en reposo.
  • Alteración de la coordinación de movimientos, mareos y desorientación.
  • Confusión y comportamiento extraño

Estos síntomas ya son serios. Deberías descender inmediatamente y ver a un médico. Ni que decir tiene que hay que viajar con un seguro de viaje que cubra actividades en altura. Nosotros viajamos con el IATI mochilero que cubre hasta los 5.400 msnm. Es lo máximo que hemos necesitado yendo por libre, aunque en el Ausangate trek hay que decir que rozamos el límite. Con este enlace puedes contratarlo con un 5% de descuento.

Estas son señales del cuerpo, que es listísimo, para que tomemos medidas antes de que lleguen las consecuencias muy graves del mal de altura: un edema pulmonar o cerebral que puede resultar en muerte.

prevenir el mal de altura
A veces el comportamiento extraño no es por la altura

Qué es la aclimatación

La aclimatación es el conjunto de mecanismos que tu organismo pone en marcha para adaptarse a la falta de oxígeno. Pero ojo, este proceso de adaptación comienza a partir de los 3 días.

Al segundo día en altura tu cuerpo no está adaptado a la falta de oxígeno, solo está reaccionando para salvarte la vida: aumenta la ventilación pulmonar, la frecuencia cardíaca, disminuye el agua en los tejidos, etc.

A partir del tercer día es cuando realmente comienzas a aclimatarte, es decir, a adaptarte a la hipoxia. Repito: comienzas a, no terminas de aclimatarte. Los mecanismos de adaptación aparecen de manera progresiva durante las semanas siguientes a estar en altura: aumenta tu capacidad de captar oxígeno, desciende de nuevo el ritmo cardíaco, aumenta la producción de glóbulos rojos y el riego sanguíneo… hasta que te conviertes en superhéroe. Más o menos.

Y no me enrollo más. Con esto solo quiero que entiendas que no, no estás aclimatado después de pasar 1 día en Cuzco bebiendo pisco sour.

mal de altura aclimatación
Perrete completamente aclimatado

Cómo evitar el mal de altura

Los síntomas del mal de altura que llamamos ‘leves’ no te matan pero te arruinan un viaje, así que lo mejor es aclimatar y tomarte en serio las recomendaciones:

Organizar tu viaje de manera ascendente
Desde el momento en el que comienzas a comparar vuelos, ten en mente que lo lógico es ir ascendiendo poco a poco de un lugar a otro. De esta manera, cuando llegues a la cota más alta de tu viaje ya habrás ido aclimatando de manera progresiva y te ahorrarás sufrimientos.

Dormir como un general
Tómatelo con calma. Date paseítos cortos, con descansos y procura dormir 8 horas.

Caminar despacio
Esto es algo que repiten todos los locales de todos los países que están en altura. Por algo será. Evita realizar ejercicios excesivos y bruscos.

Comer sano y beber mucha agua
Evita las comilonas con muchas grasas y el alcohol. La dieta debe ser ligera y rica en hidratos de carbono. Bebe 3 o 4 litros de líquidos al día. Líquidos que no sean cerveza, que te veo venir.

Ganar altitud gradualmente
Evita el ascenso rápido a altitudes superiores a los 2.750 metros en un día. Lo recomendable es pasar al menos una noche entre los 2.000 y 2.500 msnm. A partir de los 3.000 metros deberías esperar 3 días antes de ascender para pasar la noche en una cota más alta.

Subir alto, dormir bajo
Dormir a una altura más baja que a la que has estado durante el día. Los ascensos diarios no deben sobrepasar los 300-350 metros respecto al lugar en el que pasaste la noche anterior, independientemente de que durante el día llegues a cotas más altas.

Medicamentos para el mal de altura
La acetazolamida (vendida como Diamox), que los viajeros suelen llamar cariñosamente pastilla del mal de altura, o soroche pills en Perú, es un medicamento para atenuar los síntomas del mal de altura. También se puede tomar ibuprofeno y paracetamol para el dolor de cabeza.

No hacer el idiota
Este consejo vale igual para el mal de altura que para evitar que atraquen en Río de Janeiro. No hagas el idiota aunque lo haga todo el mundo. Ejemplo: la Montaña de los 7 colores se encuentra a 5.200 msnm, que es una barbaridad. Pero como todo el mundo va, la gente piensa que es inofensiva, se planta allí al segundo día de pisar Cuzco y pasa el peor día de su vida.

montana de los 7 colores
Montaña de los 7 colores

Cómo contrarrestar el mal de altura

Si ya la has liado y empiezas a notar síntomas de mal de altura leves, estas son las recomendaciones para contrarrestarlo:

  • Descansar durante 1 o 2 días a la misma altura para que el cuerpo se adapte.
  • Hidratarte bien.
  • Mantener una dieta sana, rica en hidratos de carbono y baja en grasas.
  • Si es posible, descender y, por su puesto, no seguir ascendiendo.
  • Los peruanos recomiendan las hojas de coca, masticadas o en infusiones. Desconozco si esto funciona, pero nosotros las tomábamos por si acaso.

Si el malestar no desaparece deberías descender cuanto antes.

Aclimatar para rutas de trekking en altura

A algunos no nos basta con turistear y queremos añadirle a los viajes un extra bonus de sufrimiento haciendo rutas de montaña en altura. Para los que desconocen completamente la sensación de caminar a más de 4.000 metros con una mochila a la espalda, podría describirse como transformarte de repente en un anciano de 82 años que fuma Ducados.

Para este tipo de actividades a mucha altura no basta con ‘aclimatar’ 3 días porque eso no es aclimatar. No es lo mismo acostumbrarse a la altura para visitar el Valle Sagrado en un guiri bus que para subir collados cargando con equipo de acampada y comida para 4 días. De verdad, es muy, muy duro.

Además, has de tener en cuenta que a la falta de oxígeno se va a sumar el frío, el agotamiento, la exposición prolongada a la radiación UV y el inquietante hecho de que allí arriba no va a haber una ambulancia para ayudarte.

Siempre es necesario, pero en este caso es absolutamente imprescindible un seguro que cubra rescate a la altura a la que vas a hacer la actividad. Puedes aprovechar nuestro descuento del 5% en IATI, el de otro blogger o el de otra compañía, pero no viajes sin él.

ausangate trek perú
Ausangate trek, Perú

Prevención del mal de altura en la montaña

Existen una serie de reglas básicas para prevenir el mal de altura cuando haces rutas de montaña a partir de los 3.000 msnm:

  • Contar con unos días para aclimatar y asegurarte de que te encuentras bien antes de iniciar cualquier ruta.
  • Hacer rutas de aclimatación: lo suyo es que pases varios días en un pueblo/ciudad/campamento base adaptándote a la altura y haciendo subidas a cotas más altas y volviendo a dormir más abajo.
  • Ir muy bien preparado para el frío y revisar bien el equipo necesario. Esto ya lo sabes, pero por si acaso.
  • No ascender demasiado deprisa una vez que comiences la ruta. Esto va a pasar de manera natural porque no podrás con tu vida, pero por si acaso.
  • Dormir bajo. Nunca a más de 400 metros por encima del lugar en el que dormiste la noche anterior, aunque hayas subido más ese día. Es decir, si has dormido a 4.200 msnm, aunque ese día asciendas hasta los 5.000 msnm, no deberías dormir a 5.000.
  • No permanecer demasiado tiempo en altitudes extremas. No deberías pasar más de 10 noches por encima de los 6.500 msnm.
  • Hidratarte de manera constante y controlar que la orina sea clara.

Espero que con esta guía tengas más claro qué es el mal de altura y cómo prevenirlo. Pero, sobre todo, espero que nunca, nunca, nunca llegues al punto en el que tienes que descender.

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7 comentarios en “Qué es el mal de altura y cómo evitarlo”

  1. Buenas! A mí también me fascina vuestra web!
    A finales de julio vamos a Peru 3 semanas, y estamos emocionados! Pero leyendo vuestro blog no sé si hemos acertado con el recorrido… sobretodo por el mal de altura. Os cuento el itinerario:
    Día 1: Aterrizamos en Lima y volamos directo a Cuzco.
    Día 2: aclimatarnos
    Día 3: pensábamos hacer la Laguna Humantay, pero quizás es mejor quads en Mara Moroy
    Día 4: Camino Inca
    Día 5: Machu Pichu
    Día 6: Arcoiris duda Humantay
    Día 7-13 Amazonas (…)
    Día 14: Arequipa
    Día 15-16: Colca
    Día 17: Huacachina
    Día 18: Paracas
    Día 19: Lima y a llorar la vuelta

    Mi preocupación es si podremos hacer el camino inca (aunque ya lo tenemos reservado, no sé si podremos cambiarlo…) y en segundo lugar, si recomendáis Humantay y Arcoiris en las fechas indicadas…

    Muchísimas gracias por vuestro tiempo, y a seguir igual de bien!

    Un abrazo.
    Cintia

    1. Hola, Cintia!

      Perdona que no hayamos podido contestar antes. A ver, la verdad es que va ajustado porque no tenéis mucho tiempo para aclimataros. Quizá es buena idea intentar hacer la Laguna Humantay el día 3, que no es una ruta demasiado dura, y así os servirá para acostumbraros a caminar en altura y para medir cómo estáis de aclimatados. Es buena época, por eso no te preocupes. Si tenéis que elegir montaña arcoiris o Laguna Humantay yo sin duda elegiría la Laguna.

      Espero haberte ayudado 🙂
      Un abrazo!

  2. Hola,

    En mayo me voy a Perú y buscando información por internet he encontrado vuestro blog y me está encantando!! La verdad que tengo muchísimas ganas de ir, pero me da un poco de miedo el tema del mal de altura. Mi idea era hacer LIMA-PARACAS-ICA-CUZCO-AREQUIPA-PUNO.

    En Cuzco quiero hacer la ruta salkantay trek, pero leyendo ahora vuestro blog estoy dudando que igual sería mejor hacer primero Arequipa y Puno y así «asegurarme» que no nos da el mal de altura en mitad del recorrido, ¿ que opináis? La verdad, que no tengo muy claro como hacerlo puesto que he mirado y las altitudes varían de unas zonas a otras pero veo difícil subir progresivamente, ¿me podrías recomendar cual seria el mejor itinerario para ascender poco a poco?

    Gracias!!!
    María

    1. Hola, María!
      El mejor itinerario sería haciendo Arequipa antes que Cuzco, pero es cierto que geográficamente el recorrido que planteas tiene más sentido. Una buena opción puede ser tomar un vuelo solo ida de Lima a Arequipa (los hay desde 35€) con lo que te ahorras mucho tiempo de desplazamiento por carretera y puedes hacer el viaje en sentido contrario para llegar a Cuzco con buena aclimatación: LIMA-AREQUIPA-PUNO-CUZCO-ICA-LIMA. Desde Puno hay un bus que tarda 6 horas y media a Cuzco. De todas formas, puedes continuar con tu plan y sencillamente pasar 3 o 4 días en Cuzco antes de hacer el Salkantay trek para ir acostumbrándote a la altura. Si lo haces por libre, no es necesario reservar nada, así que puedes ir viendo cómo te encuentras y decidir si hacerlo o no en el último momento.
      Espero haberte ayudado!
      Un abrazo

  3. Son unos genios, qué lindo leer su blog!

    Estoy preparando el Salkantay por libre desde Uruguay (voy a Perú la semana que viene) y mientras leo lo que hay que leer al respecto me parto de la risa con sus relatos y ocurrencias.

    No quería dejar de decírselos. Un abrazo fuerte y gracias por compartir!

    1. Hola, Robert!
      Muchas gracias por tu comentario, nos hace mucha ilusión que te guste el blog 🙂
      Aquí estamos para lo que necesites.
      Un abrazo!

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